L’onicofagia (nail biting) è definita come l’atto di mordere o sbriciolare le proprie unghie o cuticole (Teng, Woods, Twohig, & Marcks, 2002). Questo comportamento generalmente esordisce all’età di 3-4 anni. Mentre la sua prevalenza aumenta durante l’adolescenza, diminuisce negli anni a seguire ed è più elevata negli adolescenti maschi che nelle femmine (Tanaka, et al., 2008). La condizione è in genere limitata alle unghie delle mani e non vi è alcuna predilizione per una specifica unghia (Ghanizadeh, 2011). I dati epidemiologici sull’onicofagia sono limitati senza studi di prevalenza su larga scala. Questo può essere dovuto al fatto che l’onicofagia non è spesso considerata un disturbo e l’attenzione medica non è generalmente richiesta. È richiesta l’attenzione medica quando i pazienti presentano qualche altro disturbo.
L’eziologia non è nota. È discutibile se l’onicofagia sia solo un’abitudine o ci sia qualche dinamica psicologica sottostante. Questa ambiguità si riflette nella differenza della sua collocazione nel’ICD-11 e nel DSM-5. L’onicofagia è raggruppata nei comportamenti ripetitivi focalizzati sul corpo, sottogruppo del disturbo ossessivo-compulsivo. I disturbi all’interno dello spettro ossessivo compulsivo tendono a sovrapporsi con il disturbo ossessivo-compulsivi in ​​termini di caratteristiche cliniche, comorbilità e risposta alla terapia psicofarmacologica e comportamentale. Probabilmente, l’atto di mordere le unghie nell’onicofagia è una specie di compulsione che è associata a un senso di sollievo dopo l’atto. Questo porta a un meccanismo di feedback positivo che mantiene l’abitudine. L’onicofagia è anche considerato come un disturbo correlato all’ansia e al perfezionismo (Sachan, & Chaturvedi, 2011). Un’altra ipotesi è che l’atto di mordere le unghie funge da meccanismo per alleviare lo stress e/o l’ansia, che suggerisce un paradigma di rinforzo negativo, poiché l’individuo ha imparato un comportamento per superare un altro stato avversivo. Quindi, agisce come un meccanismo di riduzione dell’azione (Wells et al.,1998).
Azrin, Nunn e Frantz nel 1980 hanno studiato l’applicazione dell’Habit Reversal Training (HRT) nel nail biting e hanno trovato che ha portato a riduzioni di degli episodi di onicofagia del 99% ad un follow-up di 5 mesi. Ghanizadeh e colleghi hanno condotto uno studio di HRT rispetto al training di manipolazione degli oggetti (OMT) per bambini e adolescenti affetti da onicofagia; sia OMT che incrementavano significativamente la lunghezza media delle unghie, con HRT più efficace nel follow-up a lungo termine.
Nel complesso, la terapia comportamentale è stata dimostrata efficace per la per l’onicofagia. I problemi che rimangono includono migliorare il mantenimento dei benefici del trattamento; testando solo l’HRT con HRT con in aggiunta una terapia di regolazione emotiva per il nail biting (ad esempio ACT-enhanced HRT, DBT-enhanced HRT,) e individuando ulteriori predittori di outcome migliori di mantenimento.

 

NOTA BIBLIOGRAFICA
Azrin, N. H., Nunn, R. G., & Frantz, S. E. (1980). Habit reversal vs. negative practice treatment of nailbiting. Behaviour research and therapy, 18(4), 281-285.
Ghanizadeh, A. (2011). Nail biting; etiology, consequences and management. Iranian journal of medical sciences, 36(2), 73-79.
Ghanizadeh, A., Bazrafshan, A., Firoozabadi, A., & Dehbozorgi, G. (2013). Habit reversal versus object manipulation training for treating nail biting: a randomized controlled clinical trial. Iranian journal of psychiatry, 8(2), 61.
Sachan, A., & Chaturvedi, T. P. (2012). Onychophagia (Nail biting), anxiety, and malocclusion. Indian Journal of Dental Research, 23(5), 680.
Tanaka, O. M., Vitral, R. W. F., Tanaka, G. Y., Guerrero, A. P., & Camargo, E. S. (2008). Nailbiting, or onychophagia: a special habit. American Journal of Orthodontics and Dentofacial Orthopedics, 134(2), 305-308.
Teng, E. J., Woods, D. W., Twohig, M. P., & Marcks, B. A. (2002). Body-focused repetitive behavior problems prevalence in a nonreferred population and differences in perceived somatic activity. Behavior Modification, 26(3), 340-360.
Wells, J. H., Haines, J., & Williams, C. L. (1998). Severe morbid onychophagia: the classification as self‐mutilation and a proposed model of maintenance. Australian and New Zealand journal of psychiatry, 32(4), 534-545